找回廢棄物的價值 AI成為資源回收生力軍

  • 2020-08-31
  • 海外最新訊息 / 廢棄物
  • 武漢肺炎(新冠肺炎)對世界造成的改變之一,是資源回收。許多國家覺察到供應鏈離自家越近越好,透過回收,是確保原物料不匱乏的方法之一。

    事實上,幾十年來,美國和其他先進國家仰賴中國收購、回收近半數的塑膠垃圾,然而自2018年中國禁止進口可回收垃圾後,許多西方國家為了加強處理能力,已轉而求助AI人工智能。

    專家表示,以往多半憑藉人力進行的資源回收,是沉悶、骯髒又危險的工作,正適合改由機器人效力,更可以讓資源回收更有效率,彈性更大。

    「禁令暴露了目前回收的基礎設備有多脆弱,」美國丹佛的人工智能公司AMP Rototics行銷副總裁沃斯(Chris Wirth)說。

    但這反而給了AMP等新創公司動力,研發用在資源回收的AI技術。這些公司開發出的視覺系統,可以從經驗中學習,透過視覺線索辨識出回收品的商標、顏色、形狀和質地,就算回收物被打碎、摺疊或髒污都無礙,並進行分類、拆解。舉例來說,機器人可以辨識出瓶身上畫有牛的雀巢商標,並研判它是乳製品。

    這類系統很善於辨識出小物件,例如Nespresso的咖啡膠囊,這些理論上可以回收,卻常常被當成垃圾丟棄的東西。「機器人有辦法層層分類,而且由於人工智慧的學習能力,它越來越聰明了,」沃斯說。

    以往,我們對資源回收行業最熟悉的畫面,就是回收物在輸送帶上前進,由一旁戴手套的工人和機械合力分類篩選,但可能有針頭、用過的尿布、甚至是有爆炸風險的丙烷罐子藏在其中。

    傳統機器雖然可以把能直接回收的物品加以分類,但無法拆解產品,但一般外帶的咖啡杯和優酪乳罐子裡面只有一些成分可回收,機器無法輕易分拆開來。如今,廠商可在現有的機器上加裝AMP開發的AI科技,無須花大錢變更設備,就能更有效率地進行回收與拆解作業。

    拆解對於回收業越來越重要,這是因為手機、平板電腦和數位家電等廢棄的電子產品越來越多,而產品內的金、銀、白金和鈷才是最具價值的成分。

    回收經濟學起了變化

    英國羅浮堡大學永續工程教授拉辛米法德因此預料,汽車業將是回收的一大目標,因為車內的電子零件越來越多,電動車也包含更多很具價值的原料。

    「目前我們回收汽車著重在3樣核心金屬──鋼、銅和鋁──合計占總價值的6成左右,但以電動車來說,最有價值的部分在於黃金和白金等貴金屬,以重量計,大約僅佔整體的4到5%,因此以回收價值的8成來說,以往重量占比約6成,變成大約僅4%。」

    配合回收經濟學的根本轉變,拉辛米法德的團隊正在研發拆解機器人,專家期望,透過自動化提升效率,再結合提煉出電子廢棄物更具價值原料的能力,將有助於回收業者處理更多垃圾。

    當前在疫情危機下,供應鏈中斷的窘況讓許多國家思考如何加強回收。「在二戰期間,回收不是為了環境,而是為了原物料和供應鏈的在地化,」沃斯認為這種邏輯已死灰復燃,此外,減少塑膠垃圾在生態上也有其急迫性。

    AMP的創辦人霍羅維茲則表示,廢棄物其實很有價值,問題在於分類以及拆解太耗費人力物力,侵蝕了廢棄物的價值,因此,動用機器人其實可以找回廢棄物的價值,確保回收物的品質。

    西方的回收業一直難以招募到足夠的員工,AMP的行銷副總裁沃斯指出,「人工智慧技術得以創造出可永續的勞動力,填補這些空缺;這些工作沉悶、骯髒又危險,正適合機器人和人工智能代勞。」

    資料來源:鏡週刊20200714